王化贞,明朝山东诸城人,进士出身。由户部主事历右参议,东林党重要成员前首辅叶向高的,史称“騃而愎,素不习兵,轻视大敌,好谩语”。
萨尔浒大战之后,明廷重新启用熊廷弼经略辽东。因为熊是楚党,并和首辅方从哲互相扶持,许多东林党人(尤其是兵部尚书张鹤鸣,不过东林新生代中也有人希望拉拢这位名帅)很讨厌他。东林上台后,就举荐党人袁应泰取代他。不料袁大败。辽东失陷,此时东林中唯独王化贞能坚守广宁,一时名声大嘈。
熊廷弼官复原职,东林党人就推荐王化贞当辽东巡抚。王化贞力图恢复辽东,行事急躁,与老成的熊廷弼矛盾重重。他任用毛文龙游击敌后,又招募辽民组建广宁军,在辽河沿岸设定六营,每营设参将一人,守备二人,划规地盘,置兵分守西平(辽宁台安县南)、镇武(今黑山县东)、柳河(今新民县西南)、盘山(今盘山县)等城堡。
而后王化贞认为准备已经十分充分,就号称要“一举荡平辽东”。建州进犯辽河东岸的明军桥头堡--西平堡。王化贞以降敌明将李永芳作为内应,孙得功做先锋,调出广宁(今辽宁北镇)、闾阳的大军去攻打后金军队,辽西副将祖大寿率领会合明将祁秉忠进援,熊廷弼也派部将刘渠支持,双方战于平阳桥(今辽宁大虎山南八家子附近)。孙得功和参将鲍承甫一交锋即行叛变,刘渠、祁秉忠战死,祖大寿败走觉华岛(今菊花岛),西平堡守将罗一贵殒国。残余明军溃退到沙岭,遭到伏击,10万余人全部被杀。至此明军广宁军全军覆没。孙得功又诈开广宁城门,广宁失守。王化贞这时还在广宁城中整理文书,参将江朝栋等排闼而入,大喊:“事急矣,请公速走”。
王化贞放弃广宁逃亡,途中在大凌河遇到熊廷弼,化贞大哭,熊廷弼既笑且愤,质问王化贞:“六万众,一举荡平竟何如?”王化贞羞愧难当。明军只得退至山海关,沿途饥民哀号,哭声震野,接着王化贞也退入关内。后金占领广宁,并接连占领明军放弃的义州、平阳桥、西兴堡、锦州、铁场、大凌河、锦安、右屯卫、团山、镇宁、镇远、镇安、镇静、镇边、大清堡、大康堡、镇武堡、壮镇堡、闾阳驿、十三山驿、小凌河、松山、杏山、牵马岭、戚家堡、正安、锦昌、中安、镇彝、大静、大宁、大平、大安、大定、大茂、大胜、大镇、大福、大兴、盘山驿、鄂拓堡、白土厂、塔山堡、中安堡、双台堡等40余座城堡。努尔哈赤下令把辽河以西的人民,驱赶到辽河迤东。
归朝后,此事成为党争的一个大题目。就在东林内部为了“保熊斥熊”还自相内讧的时候,王化贞却已经意识到东林党大厦将倾,就果断抛弃了还在为自己“重列朝班”而奔走辩护(顺便参与陷害熊廷弼)的“东林君子”们,投奔魏忠贤。魏忠贤成绩利用他揭露东林“贪污辽东军饷”,一举击溃了东林的残余力量。天启五年(1625年,天命十年)八月,熊廷弼以“失陷广宁罪”慷慨赴市,传首九边(辽东、蓟州、宣府、太原、大同、延绥、固原、宁夏、甘肃)。相比之下,懂潜规则,会倒戈的王巡抚日子好过许多。他和杨镐一样乐呵呵地住在监狱里等待机会。而明朝任命王在晋为辽东经略。
然而,崇祯即位后面对连连失败的遭遇,怒而开始将这些死缓犯陆续祭旗。王化贞也在此过程中被人们想起,于崇祯五年被斩首。